O chefe vegano que seguiu seu coração e fez milhões

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Siga seu coração. É mais fácil dizer do que fazer quando se trata de negócios

Mas para o empresário Bob Goldberg, o nome de sua empresa de alimentos veganos – Follow Your Heart – é uma lembrança constante de que é possível ser rentável e permanecer fiel aos princípios de fundação idealistas da sua empresa. E esse idealismo valeu a pena.

Goldberg e três amigos do sexo masculino, começaram a vender comida vegetariana na cidade de Los Angeles em 1970 em um café. Agora, a empresa fabrica e distribui milhões de frascos de Vegenaise, seu substituto de maionese livre de ovos, além de numerosos queijos veganos e uma série de outros produtos veganos e sem glúten.

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Com a expectativa da empresa gerar entre US $ 40 milhões a US $ 50 milhões em 2017, alimentos claramente veganos e alternativas para quem não consome carne e produtos lácteos, não são mais contracultura. Esse café no subúrbio de Canoga Park, Los Angeles, estava na parte de trás de uma mercearia e atendia a uma multidão ansiosa por pedaços de brotos e abacates.

Em pouco tempo, os quatro homens também tomaram conta da loja e seguiram seus corações removendo todos os produtos de carne. As pessoas disseram que eles estavam loucos e que o negócio nunca sobreviveria.

“Em vez de falir imediatamente, a loja ficou muito bem sucedida”, diz Goldberg, que agora tem 71 anos. “Eu acho que o que as pessoas não perceberam foi o quão confortável é para alguém que não quer estar perto desses produtos (de carne), é para ir a uma loja onde eles podem comer qualquer coisa”.

Desde o início, a missão corporativa do Sr. Goldberg era ser ambiental, compassiva, vegana e rentável. Seus ideais também incluíram “não gastar metade da minha vida em um avião”, então a abertura de dezenas de outras lojas não estava na agenda.

Então, enquanto um café e uma loja no Canoga Park prosperam após 46 anos, a parte principal do Follow Your Heart é um negócio por atacado, baseado em uma fábrica a poucas milhas de distância. Os produtos são feitos aqui e distribuídos aos varejistas, tanto nos EUA quanto no mundo.

No entanto, as coisas nem sempre foram tão bem nos negócios. Uma tentativa de abrir um segundo café e loja em Santa Bárbara, 100 milhas (160 km) a norte de Los Angeles falharam e, em meados da década de 1980, dois dos fundadores deixaram o negócio porque não se apoiaram no desejo de abrir uma rede de lojas.

A empresa também teve que lidar com o terremoto de Los Angeles de 1994, que acabou prejudicando o café. Em um passeio recente pela fábrica em expansão, o Sr. Goldberg aponta as claraboias e a energia solar, e fala sobre estratégias para gerenciar a visão global da empresa.

Trabalhadores com jalecos de laboratório branco produzem grandes lotes de Veganaise e queijo vegano. Na doca de carga, um caminhão-tanque descarrega 10.000 litros de óleo de pastagem de uva para dentro de um tanque.

“Nós podemos produzir muito com um tanque desses”, diz Goldberg, que agora emprega cerca de 225 pessoas e vende produtos em 17 países fora dos EUA, incluindo o Reino Unido, Israel e México. As exportações representam mais de 10% do total de suas vendas.

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